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¿Qué es la Energía Geotérmica y para qué se utiliza? Ejemplos

Energía Geotérmica

Aunque existe un importante potencial de energía geotérmica en Argentina, se ha infraexplotado, ya que otras energías renovables han tomado la delantera. Nuestro pais no tiene zonas volcánicas activas, pero esto no significa que falte potencial para la producción de energía geotérmica.

En esta guía, veremos cómo podemos añadir la geotermia a nuestra combinación de energías, las ventajas y desventajas de hacerlo, así como los costes que conlleva.

¿Qué es la energía geotérmica y cómo funciona?

La energía geotérmica es el calor almacenado bajo la superficie de la tierra. Al no tener que quemar ni consumir ningún combustible, tiene mucho en común con otros recursos renovables y opciones de baja emisión de carbono como la solar, la eólica, la mareomotriz y la biomasa.

Cabe destacar que la mayor parte de la corteza terrestre supera los 100ºC de temperatura, lo que significa que el calor atrapado es abundante. El calor subterráneo se almacena a distintas profundidades y existen varios métodos para extraerlo en función de la profundidad y las características geológicas a las que se dirija.

¿Cuál es un ejemplo de energía geotérmica?

Las fuentes de energía geotérmica varían en función de lo que contenga el calor latente o provoque una diferencia de temperatura que pueda aprovecharse con fines energéticos.

Geotermia solar

La energía geotérmica se almacena a profundidades relativamente bajas, de unos diez metros por debajo de la superficie. El suelo bajo sus pies absorbe constantemente el calor latente de la energía solar. Esto significa que este calor almacenado está ahí para ser aprovechado todo el año y a profundidades relativamente accesibles.

Cuando se llega a 15 metros de profundidad, la temperatura del suelo no se ve afectada por lo que ocurre en el mundo de arriba, siempre y cuando no se altere el suelo. Dado que la temperatura se mantiene constante a esta profundidad, la diferencia entre las temperaturas subterráneas y las de la superficie puede aprovecharse eficazmente para la calefacción.

Geotermia del agua

Aunque no es el caso del Reino Unido, las partes que se encuentran bajo la superficie de algunas masas de agua en las proximidades de los volcanes pueden alcanzar temperaturas de 200ºC, lo que duplica el punto de ebullición del agua en la superficie.

Además, dependiendo de las formaciones geológicas, los depósitos de agua volcánica también pueden estar bajo presión, lo que aumenta aún más sus propiedades de almacenamiento de calor. Estos depósitos con predominio de líquido o LDR no requieren bombas para hacer circular el agua en forma de vapor o de líquido. Simplemente, se pueden excavar pozos profundos y el vapor puede circular a través de turbinas estratégicamente situadas, generando electricidad, antes de enfriarse de nuevo en líquido y repetir el ciclo. Ni que decir tiene que los géiseres también entran en esta categoría.

Las aguas subterráneas no necesitan superar los puntos de ebullición para ser útiles en términos de generación de energía sostenible. Las reservas de agua con temperaturas más bajas, que oscilan entre los 30ºC y los 100ºC, también pueden ser una fuente de energía. Si bien no es posible alimentar turbinas para producir electricidad a temperaturas más bajas, estos depósitos de agua subterránea caliente pueden utilizarse para alimentar proyectos de calefacción comunitaria o de distrito.

Aunque la calefacción urbana no está muy extendida en el Reino Unido, la energía geotérmica podría ayudar a establecerla como una alternativa práctica a los costosos y poco fiables sistemas de calefacción y agua caliente basados en calderas.
Geotermia profunda y rocas calientes

El Reino Unido cuenta con importantes yacimientos de granito que se calientan más que las capas terrestres circundantes debido a sus singulares propiedades minerales. Como resultado, estas rocas pueden actuar como calentadores o intercambiadores de calor. Es posible perforar estos depósitos, que naturalmente contienen poca o ninguna agua, para bombear en ellos agua extraña, creando un circuito de vapor viable en el proceso.

El granito puede calentar el agua a temperaturas tan altas que puede utilizarse para accionar una turbina que, a su vez, genera electricidad. Cornualles es especialmente adecuada para este tipo de proyecto de energía geotérmica a gran escala debido a sus importantes depósitos de granito.

Ventajas y desventajas de la energía geotérmica

La energía geotérmica depende en gran medida de la ubicación para ser una opción viable. Ésta es una de las razones por las que no está tan extendida en el Reino Unido en comparación con otras partes del mundo. Sin embargo, al examinar los pros y los contras que se exponen a continuación, la excusa geográfica pierde fuerza para no adoptar la tecnología con más entusiasmo.

Ventajas de la energía geotérmica

La energía geotérmica tiene algunas características muy singulares en comparación con otros tipos de energía verde. Veamos cuáles son las ventajas de la energía geotérmica:

  • Una producción de energía constante que puede complementar a otras fuentes verdes más dependientes del clima, como la solar y la eólica. La geotermia es lo suficientemente estable como para desafiar seriamente a la energía nuclear, especialmente si se tiene en cuenta la seguridad.
  • Es escalable, lo que significa que todo el mundo, desde las viviendas individuales hasta las grandes empresas energéticas, puede aprovecharla en función de su presupuesto y sus necesidades.
  • La durabilidad es algo que comparten todas las tecnologías de energía geotérmica, independientemente de su tamaño. La geotermia tiene un bajo coste de propiedad global si se mira a largo plazo.

Desventajas de la energía geotérmica

Aunque la energía geotérmica nos produce una sensación de calidez, vale la pena examinar algunas de sus desventajas, especialmente en lo que respecta a las Islas Británicas.

  • El coste es un problema debido a la naturaleza a largo plazo de los proyectos geotérmicos. Tanto los proyectos residenciales como los de servicios públicos son sólo para inversores serios que hayan hecho sus deberes.
  • La demanda de espacio es considerable, incluso cuando se calienta una sola vivienda. Hay que excavar o perforar superficies relativamente grandes para instalar bombas de calor terrestres.
  • Las limitaciones geográficas hacen que el Reino Unido no tenga el mismo acceso a aguas subterráneas sobrecalentadas procedentes de formaciones volcánicas que otros países que pueden utilizar características geológicas muy singulares para sus necesidades energéticas.

El Gobierno y la empresa privada podrían impulsar la implantación tanto en el extremo de consumo como en el industrial del mercado.

El Incentivo de Calor Renovable debería complementarse con préstamos de fácil acceso y sin intereses para la mejora de las viviendas más antiguas que necesitan un mejor aislamiento, así como la eficiencia energética que aportan las bombas de calor. El plan de préstamos sin intereses se ha puesto a prueba en Escocia, pero debería ampliarse de forma agresiva a toda Gran Bretaña para reducir la barrera de acceso a esta tecnología de eficiencia energética.

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